El pasado día 24 de enero se cumplieron diez años desde que la “Mars Rover Opporunity” aterrizara en la superficie de nuestro vecino Planeta Rojo. Junto con la “Mars Rover Spirit”, lanzada solamente dos semanas antes, ha servido durante la última década de laboratorio de exploración móvil, habiendo recorrido entre los dos vehículos un total de 47 Km. 

Datos de la Misión

Spirit Opportunity
Lanzamiento: 10 de Junio de 2003 7 de Julio de 2003
Vehículo: Delta II Delta II H
Llegada: 3 de Enero de 2004 24 de Enero de 2004
Lugar de Aterrizaje: Cráter Gustev Meridiani Planum
Fin de la Misión Marzo de 2010 (6 Años) En Curso
Distancia Recorrida: 8 Km 39 Km
Imágenes Capturadas: 128.000 187.000
Web: Spirit Opportunity

Puede parecer poco, pero los 10,7 metros de media diaria que la Opportunity ha podido recorrer han dado para mucho, más aún si tenemos en cuenta que la duración estimada de la misión según los ingenieros de la NASA era de 90 días marcianos (95,4 días terrestres).

Entre los descubrimientos más destacados podemos mencionar la confirmación de la existencia de “Hematita Gris” en cantidad considerable, la “Zona Empapada por el Agua”, el “Mar Marciano”, el Crater Victoria, amén de otros muchos experimentos e identificaciones físicas de materiales.

No han sido estos dos lustros un camino de rosas para la Opportunity. Desde Control de Misión no apostaban a que el pequeño vehículo eléctrico sobreviviera un invierno, y no solo cuenta ya varios inviernos en su cuaderno de bitácora sino que, además, ha sabido hacer frente con éxito a dos episodios críticos.

El 26 de abril de 2005 el Opportunity quedó atascado en un médano de sólo 3 dm de altura. Tras ensayar las maniobras en Tierra (sala de arena del JPL) y tras varias simulaciones pensadas imitando las propiedades de la arena marciana, el robot ejecutó sus primeros movimientos de la rueda el 13 de mayo. La maniobra se completó con éxito el 4 de junio, cuando las seis ruedas de Opportunity quedaron libres, casi cinco semanas después del atasco.

Los dos rovers de la NASA vivieron en julio de 2007 su mayor desafío. Durante casi un mes, una serie de severas tormentas de polvo del verano de Marte afectaron los paneles solares del Opportunity y, en grado menor, a su gemelo, Spirit. El polvo de la atmósfera de Marte sobre el Opportunity bloqueó el 99 % de luz directa del Sol recibida por el robot. Antes de que la tormenta empezase a bloquear la luz solar Opportunity estaba produciendo cada día 700 Wh, lo suficiente como para mantener encendido una lámpara de 100 W × 7 h.

El proyecto de exploración en campo le está permitiendo a los investigadores de la NASA disfrutar de un singular punto de vista del Universo. En la actualidad los científicos se están preparando para un hecho insólito. El próximo 19 de Octubre de 2014 el cometa C/2013 A1 pasará a tan solo 187.000 Kilómetros de Marte. Para que nos hagamos una idea, la distancia entre la Luna y La Tierra es de 384.000 Kilómetros.

Podéis seguir de cerca los avances de la misión en la Web del proyecto o vía Twitter @MarsRovers.